Fiabilidad

LK-99: ¿El superconductor que cambiará las reglas del juego o sólo otro fiasco de la fusión fría?

Desde hace dos semanas, las redes sociales no paran de hablar de un nuevo material superconductor, el LK-99, que funciona a temperatura ambiente. De ser cierto, sería un descubrimiento revolucionario con aplicaciones que van desde los semiconductores a las redes de energía, e incluso podría desencadenar el desarrollo de una serie de dispositivos teóricos como los hoverboards y los ordenadores cuánticos portátiles.

Un superconductor es un material capaz de transmitir electricidad sin oponer resistencia ni alterar su campo magnético cercano. La resistencia suele expresarse en forma de calor, por lo que un dispositivo capaz de procesar energía ilimitada sin calentarse sería, como mínimo, un avance revolucionario.

Pero, ¿es de verdad?

Tecnología emergente

La historia está plagada de afirmaciones de todo tipo (¿alguien se acuerda de la fusión fría?), y no sería la primera vez que alguien afirma haber desarrollado un superconductor que funciona en condiciones ambientales.

Por el momento, sin embargo, esta afirmación ha tentado a la imaginación popular. Sólo falta que alguien confirme o descarte que este nuevo material es, efectivamente, un superconductor.

Esto es lo que sabemos hasta ahora.

¿Qué es el LK-99?

Los científicos surcoreanos llevan trabajando en superconductores a temperatura ambiente desde finales de los años noventa. A finales de julio, el Centro de Investigación de Energía Cuántica del país publicó dos artículos en los que afirmaba que su nuevo material, el LK-99, una fusión de plomo, oxígeno, fósforo y cobre, funcionaba como superconductor a temperatura ambiente y a presión normal.

Ya existen varios materiales superconductores, pero para funcionar requieren una presión elevada o temperaturas extremadamente bajas (del orden de -200°F). Por ello, sus aplicaciones se limitan a máquinas de resonancia magnética y ordenadores centrales cuánticos.

Este nuevo material llevaría la superconductividad al mundo mundo cotidiano, donde podría utilizarse prácticamente en cualquier lugar.

Motivos para dudarlo

Pero, como señalaba recientemente The Verge, hay una serie de problemas con la forma en que el equipo coreano anunció su descubrimiento, y esto tiene a la comunidad científica poniendo en duda su validez.

En primer lugar, ambos trabajos aparecieron como preprints, es decir, antes de haber sido sometidos a revisión por pares. En segundo lugar, hay discrepancias entre los dos trabajos, cuya gravedad sigue siendo objeto de debate. Y también hay indicios de discordia entre los investigadores coreanos, uno de los cuales afirma que el artículo de su equipo se subió a la red sin su consentimiento.

Otros aspectos preocupantes de los dos artículos son la falta de resultados de pruebas clave, sobre todo una prueba de anomalías térmicas que podría confirmar su capacidad de actuar como superconductor. También es desconcertante la escala utilizada para determinar la resistencia, que carece de la precisión necesaria para determinar si la resistencia de la que se habla es realmente cero o sólo muy, muy baja.

La comunidad científica tiene buenas razones para mostrarse escéptica ante las afirmaciones sobre la superconductividad a temperatura ambiente. Después de todo, no fue hasta 2020 cuando surgieron afirmaciones similares en la Universidad de Rochester (Nueva York), que más tarde se retractaron cuando los resultados no pudieron reproducirse en ningún otro lugar.

De hecho, desde la década de 1990 se han propuesto varios materiales como soluciones a temperatura ambiente o a alta temperatura, pero ninguno de ellos ha tenido éxito.

¿Una prueba sólida en vídeo?

Lo que sí tienen los coreanos es un vídeo en el que se ve al LK-99 levitando, pero no está claro si demuestra superconductividad real o no.

Muchos materiales, incluido el cobre, son diamagnéticos y pueden flotar cuando se colocan en un campo magnético. Sólo mediante pruebas rigurosas se puede demostrar que un material tiene la resistencia eléctrica nula de un superconductor.

El gran logro de las pruebas científicas sería que otros equipos reprodujeran el LK-99 y obtuvieran los mismos resultados, pero hasta ahora no ha sido así. Un equipo del Laboratorio Nacional de Física de la India publicó su propio preprint en el que describía las pruebas realizadas con el material que había desarrollado, pero no ha observado superconductividad ninguna.

La Escuela de Ciencia e Ingeniería de Materiales de la Universidad de Beihang tampoco detectó superconductividad en su muestra y concluyó que se trataba de un semiconductor paramagnético, una forma relativamente débil de magnetismo.

Por supuesto, ninguno de estos resultados es concluyente. Puede que las muestras no sean exactas o que las pruebas hayan sido defectuosas. Pero si la experimentación continua arroja resultados igual de decepcionantes, el LK-99 podría muy bien seguir el camino del Edsel.

Pensamiento positivo: El futuro muy prometedor del LK-99

Por el momento, sin embargo, la mayor parte de la expectación en torno al descubrimiento parece centrarse en todas las intrigantes posibilidades que ofrece. El coste de la energía, por ejemplo, podría reducirse considerablemente, sin residuos debidos a la resistencia y sin límites prácticos en cuanto a la distancia a la que puede transportarse.

Los trenes Maglev (levitación magnética) y otros medios de transporte se convierten en la norma y no en la excepción. La supercomputación sale del ámbito de la élite científica y se introduce en los hogares y las empresas. La reacción de fusión podría incluso convertirse en una fuente de energía viable.

La superconductividad también podría marcar el comienzo de una nueva era de descubrimientos científicos, dando lugar a nuevos tipos de telescopios, sensores geológicos e imanes que podrían impulsar la investigación sobre herramientas de diagnóstico, materiales avanzados y materia condensada. También podríamos ver medios de propulsión totalmente nuevos que podrían llevar a la humanidad más lejos y más rápido en el espacio.

Tampoco hay que pasar por alto las ventajas ecológicas. Menos resistencia significa menos residuos, lo que se traduce en una mayor potencia de generación de energía: aumenta la viabilidad de la energía eólica y solar, a la vez que se incrementa el rendimiento de los combustibles fósiles para producir más vatios con menos emisiones de carbono.

En resumen

Sin pruebas concretas para determinar qué es y qué no es exactamente el LK-99, es muy fácil soñar con todas las cosas maravillosas que puede hacer. Pero mientras no se demuestre lo contrario, lo cierto es que la superconductividad a temperatura ambiente es teóricamente posible.

Si este material no lo consigue, no hay motivo para pensar que la solución auténtica esté a la vuelta de la esquina.

Arthur
Editor

Arthur Cole es un periodista independiente de tecnología que ha estado cubriendo desarrollos en tecnología de la información y empresas durante más de 20 años. Contribuye a una amplia variedad de sitios web líderes en tecnología, incluyendo IT Business Edge, Enterprise Networking Planet, Point B and Beyond, y varios servicios de proveedores.